Lancement de la fusée privée de SpaceX à l'étape 1 d'un vol d'essai difficile

feu du dragon

Sur la base aérienne de Cap Canaveral en Floride, le Space Launch Complex-40 est en feu alors que la fusée SpaceX Falcon 9 décolle à 3 h 44 HAE, le 22 mai 2012. (Crédit image : NASA/Rick Wetherington, Tim Powers et Tim Terry)

La NASA et les pionniers des vols spatiaux commerciaux saluent le lancement historique mardi d'un vaisseau spatial privé vers la Station spatiale internationale, mais le décollage réussi n'est que la première étape d'un vol d'essai difficile de 10 jours.



La capsule sans pilote Dragon, construite par la société californienne SpaceX, a décollé de la plate-forme de la base aérienne de Cape Canaveral en Floride tôt mardi 22 mai au sommet de la fusée Falcon 9 de SpaceX, devenant ainsi le premier vaisseau spatial privé à être lancé vers le laboratoire en orbite.

C'est en soi une étape importante, inaugurant une nouvelle ère de partenariat spatial public-privé américain que la NASA encourage depuis plusieurs années. Mais Dragon a encore pas mal de cases à cocher avant que cette mission de démonstration – un test pour voir si la capsule est prête à commencer des vols cargo sous contrat pour la NASA – puisse être déclarée un succès complet, ont déclaré des responsables.

'Il y a encore beaucoup de travail devant eux', a déclaré mardi aux journalistes Bill Gerstenmaier, administrateur associé de la Direction des opérations d'exploration humaine de la NASA. [ Photos de lancement: le dragon de SpaceX s'envole pour la station spatiale ]

« Les choses évoluent dans la bonne direction, mais il y aura encore beaucoup d'activités qui auront lieu au cours des prochains jours qui vont vraiment étirer l'équipe de SpaceX, et aussi un peu l'équipe de la NASA, alors que nous travaillons ensemble pour obtenir, enfin, à la station spatiale et livrer une cargaison de démonstration à l'ISS », a ajouté Gerstenmaier.

Vue de SpaceX

Vue depuis le vaisseau spatial Dragon de SpaceX regardant vers l'extérieur l'un des deux panneaux solaires en cours de déploiement. Image publiée le 22 mai 2012.(Crédit image: SpaceX)

Amarrage à venir

Par exemple, Dragon doit encore pourchasser la station, qui tourne autour de la Terre à 17 000 mph (27 360 km/h). Et l'équipe de SpaceX doit prouver que la capsule peut se glisser à côté de l'énorme laboratoire en orbite sans mettre en danger la structure de 100 milliards de dollars ou les six astronautes qui y vivent actuellement.

Cette vérification des prouesses de navigation et de la maniabilité de Dragon se fera par étapes. Jeudi 24 mai, le vaisseau spatial s'approchera à moins de 2,5 kilomètres de la station spatiale. Puis, un jour plus tard, il se rapprochera beaucoup plus, s'approchant au commandement des membres d'équipage à bord de l'avant-poste.

Si la capsule Dragon réussit une série de contrôles « go-no go » effectués par Mission Control à Houston, la NASA autorisera le véhicule à se trouver à environ 33 pieds (10 mètres) de la station vendredi 25 mai. De l'intérieur, les astronautes Don Pettit et Andre Kuipers utiliseront ensuite le bras robotique du laboratoire pour accrocher Dragon et l'amarrer au nœud Harmony.

Les écoutilles entre les deux vaisseaux spatiaux devraient s'ouvrir samedi 26 mai. À ce stade, les membres d'équipage de la station commenceront à décharger les 1 014 livres (460 kilogrammes) de fret que Dragon a transportés. Une fois cela fait, ils chargeront la capsule pour son retour sur Terre.

Dragon restera attaché à la station jusqu'au 31 mai, date à laquelle il partira pour un voyage de retour enflammé à travers l'atmosphère de notre planète qui se terminera par un amerrissage dans l'océan Pacifique. SpaceX prévoit de récupérer le vaisseau spatial par navire au large des côtes californiennes.

Ne rien prendre pour acquis

C'est une longue liste d'étapes compliquées, et ni la NASA ni SpaceX ne tiennent le succès complet pour acquis.

'Il reste encore mille choses à faire, mais nous attendons certainement avec impatience la suite de cette mission incroyable', a déclaré Alan Lindenmoyer, responsable du programme d'équipage commercial et de fret de la NASA.

Pourtant, l'équipe de SpaceX est ravie des progrès de la mission jusqu'à présent. Dragon est déjà en orbite et a déployé ses panneaux solaires dans les délais, et il a maintenant la station spatiale en ligne de mire.

'Je compterais vraiment aujourd'hui comme un succès, peu importe ce qui se passe avec le reste de la mission', a déclaré le PDG et fondateur de SpaceX, Elon Musk.

Vous pouvez suivre Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter : @michaeldwall . Suivez demokratija.eu pour les dernières nouvelles sur la science et l'exploration spatiales sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .