Stephen Hawking n'a jamais atteint l'espace, mais il a cherché à soulever toute l'humanité

Stephen Hawking était surtout connu pour avoir fusionné la relativité générale avec la mécanique quantique, révolutionné notre compréhension des trous noirs et apporté la cosmologie à grande échelle aux masses dans une série de livres à succès. Mais il était aussi un fervent défenseur de l'exploration spatiale.

Le physicien théoricien, décédé aujourd'hui (14 mars) à l'âge de 76 ans, a souligné à plusieurs reprises que l'humanité doit s'étendre au-delà de sa planète natale – ou faire face à l'extinction.



'Je crois que l'avenir à long terme de la race humaine doit être dans l'espace', a déclaré Hawking dans un& Entretien 2010 avec BigThink . «Il sera déjà assez difficile d'éviter une catastrophe sur la planète Terre au cours des cent prochaines années, sans parler des prochains mille ou millions. La race humaine ne devrait pas avoir tous ses œufs dans le même panier ou sur une seule planète. Espérons que nous pourrons éviter de laisser tomber le panier jusqu'à ce que nous ayons réparti la charge. [ Stephen Hawking : une icône de la physique dont on se souvient en photos ]

Il a également réitéré ce sentiment plus récemment. Par exemple, lors d'une conférence en Norvège en juin 2017, Hawking a dit , 'Nous manquons d'espace, et les seuls endroits où aller sont d'autres mondes. Il est temps d'explorer d'autres systèmes solaires. L'étalement est peut-être la seule chose qui nous sauve de nous-mêmes. Je suis convaincu que les humains doivent quitter la Terre.

Le physicien Stephen Hawking prononce un discours intitulé

Le physicien Stephen Hawking prononce un discours intitulé 'Pourquoi devrions-nous aller dans l'espace' lors d'une conférence honorant le 50e anniversaire de la NASA en 2008.(Crédit image : NASA)

Le défunt cosmologiste n'était pas tout à fait de la parole sur cette question non plus. Hawking a siégé au conseil d'administration de Breakthrough Starshot, un projet de 100 millions de dollars qui vise à lancer des flottes de minuscules sondes équipées de voiles vers d'autres systèmes stellaires. Si tout se passe comme prévu, des lasers puissants accéléreront ce «nanocraft» à environ 20% de la vitesse de la lumière, ce qui signifie qu'ils pourraient atteindre Proxima Centauri, le voisin le plus proche du soleil – qui héberge une planète potentiellement habitable, soit dit en passant – seulement 20 ans après le décollage.

Hawking a également aidé à annoncer l'existence de Breakthrough Starshot en avril 2016. Le projet, financé par le milliardaire d'origine russe Yuri Milner, pourrait lancer ses premières sondes interstellaires dans les 30 prochaines années si tout se passe bien, ont déclaré des représentants de Starshot. (Milner finance également l'initiative Breakthrough Listen pour la chasse aux extraterrestres, à laquelle Hawking a également participé.)

Le nanocraft Starshot ne transportera pas d'humains, bien sûr. Mais la technologie de base de la navigation au laser pourrait théoriquement être étendue aux dimensions de transport d'équipage, permettant éventuellement aux astronautes de se rendre sur Mars en quelques semaines seulement, ont déclaré les chercheurs de Starshot. (Il faut six à neuf mois pour se rendre sur la planète rouge en utilisant la technologie actuelle des fusées.)

Et Hawking avait envie de voler lui-même dans l'espace. En 2007, il a volé à bord du Boeing 727 de Zero Gravity Corp., qui emprunte des trajectoires paraboliques qui permettent aux passagers de vivre de brefs passages en apesanteur. Hawking a déclaré à l'époque qu'il considérait le vol comme une étape vers un véritable voyage spatial.

Le fondateur de Virgin Galactic, Sir Richard Branson, voulait aider Hawking à réaliser ce rêve. Il y a environ une décennie, Branson a appelé Hawking et lui a offert un tour gratuit sur l'avion spatial suborbital SpaceShipTwo de Virgin, a déclaré Hawking en février 2016.

'J'ai immédiatement dit' oui '', a rappelé Hawking dans un message vidéo diffusé lors du dévoilement du nouveau véhicule SpaceShipTwo de Virgin Galactic. Ce message a servi à annoncer le nom de l'avion spatial - VSS Unity.

« Depuis ce jour, je n'ai jamais changé d'avis. Si je peux y aller, et si Richard m'emmène toujours, je serais très fier de voler sur ce vaisseau spatial », a ajouté Hawking.

Hawking est la seule personne à avoir jamais offert un siège gratuit à bord de SpaceShipTwo, a déclaré Branson. Les billets pour monter dans le véhicule à six passagers, qui est encore en phase de test, se vendent actuellement à 250 000 $.

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Branson a rendu hommage à Hawking dans un article de blog aujourd'hui.

«Il faisait partie de notre famille Virgin Galactic dès le premier jour. Son soutien à l'ouverture de l'espace, son enthousiasme à voler, nous ont tous humiliés et inspirés,' Branson a écrit . 'Je suis tellement désolé que nous ne l'ayons pas envoyé dans l'espace comme il le souhaitait si chèrement, mais je suis tellement reconnaissant qu'il ait pu jouer un rôle aussi significatif dans le développement d'une nouvelle frontière qui le passionnait tellement.'

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