La pluie de météores taurides de 2020 culmine bientôt. Voici à quoi s'attendre.

Une boule de feu tauride descend dans une aurore rougeoyante au-dessus du lac Simcoe, dans le sud de l

Une boule de feu tauride descend dans une aurore rougeoyante au-dessus du lac Simcoe, dans le sud de l'Ontario, au Canada, le 9 novembre 2015. (Crédit image : Getty Images)



Si le ciel est dégagé au cours de la semaine à venir, assurez-vous de prendre quelques instants pour regarder vers le haut. Vous pourriez avoir de la chance et apercevoir un météore d'une brillance spectaculaire - un météore tauride.



Alors que la plupart pluies de météores sont sensiblement actifs pendant environ une semaine, les Taurides ont peut-être la plus longue durée de visibilité globale. Les météores de ce flux particulier commencent à apparaître dans notre ciel nocturne vers le 21 octobre et continueront jusqu'au 27 novembre environ. météores sont à leur meilleur.

Malheureusement, en 2020, cet affichage a – jusqu'à présent – ​​été sérieusement entravé par la présence d'une lune brillante. La lune était pleine le soir d'Halloween (la soi-disant « Lune bleue »). Cette nuit-là, un clair de lune brillant a inondé le ciel une grande partie de la nuit et a écrasé tous les météores, sauf les plus brillants. Par la suite, cependant, la lune s'est couchée plus tard dans la soirée et a lentement décliné en luminosité. Le dernier quartier vient le dimanche 8 novembre et par la suite, la lune sera un croissant qui s'amincit progressivement.



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Le lever de la lune le 5 novembre arrive vers 20h30. heure locale. Mais à chaque nuit qui passe, la lune se lève en moyenne environ 68 minutes plus tard et la fenêtre des heures de ciel sombre (avant le lever de la lune) s'ouvre un peu plus. La nuit du 11 novembre au matin du 12 novembre est probablement la meilleure nuit pour regarder la pluie de météores taurides, car la lune – à ce moment-là, un mince croissant décroissant – ne se lèvera pas avant 3h15 environ, laissant environ 9 heures de ciel sombre et sans lune pour ceux qui recherchent les Taurides.

Chaque soir, jusqu'au moment où la lune s'élève au-dessus de l'horizon, jusqu'à environ 10 à 15 météores peuvent apparaître par heure. Ils sont souvent orange jaunâtre et, au fur et à mesure que les météores disparaissent, semblent se déplacer plutôt lentement. Leur nom vient de la façon dont ils semblent rayonner de la constellation du Taureau, le Taureau, qui se trouve bas à l'est quelques heures après le coucher du soleil et est presque directement au-dessus d'environ 1h30 du matin.



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L'astrophotographe Jeff Berkes a pris cette photo d'un météore tauride d'Assateague Island National Seashore le long des côtes orientales du Maryland le 5 novembre 2016.(Crédit image : Jeff Berkes Photographie )

Les météores – communément appelés «étoiles filantes» – sont générés lorsque des débris pénètrent et brûlent dans l'atmosphère terrestre. Dans le cas des Taurides, ils sont attribués aux débris laissés par la comète d'Encke, ou peut-être par une comète beaucoup plus grosse qui, en se désintégrant, a laissé Encke et beaucoup d'autres décombres dans son sillage.



Et en effet, le flux de débris de Taurid contient des fragments sensiblement plus gros que ceux rejetés par d'autres comètes, c'est pourquoi ce flux de météores fournit occasionnellement quelques météores inhabituellement brillants appelés 'boules de feu'. Encke a la période orbitale connue la plus courte pour une comète, ne prenant que 3,3 ans pour faire un tour complet autour du soleil.

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Deux volets pour le prix d'un

Les Taurides sont en fait divisés en Taurides du Nord et en Taurides du Sud. Ceci est un exemple de ce qui arrive à un flux de météores lorsqu'il vieillit. Même au début, les particules ne pouvaient pas se déplacer exactement sur la même orbite que leur comète mère ; leur légère divergence s'accumule avec le temps.

Le soleil n'est pas le seul corps à contrôler gravitationnellement les orbites des particules ; les planètes ont leurs propres effets subtils sur le courant. Comme les positions des planètes changent constamment, les particules passent plus près d'elles sur certaines révolutions que sur d'autres - détournant des parties du courant, l'éventant et le divisant. Ainsi, ce qui était à l'origine un flux se diffuse dans un nuage de flux mineurs et de particules isolées sur des orbites individuelles, traversant l'orbite terrestre à des moments encore plus dispersés de l'année et venant de directions plus dispersées jusqu'à ce qu'ils soient entièrement mélangés à la brume générale de poussière. dans le système solaire.

Les deux radiants, ou points où les météores semblent provenir du ciel, se trouvent juste au sud de la Amas d'étoiles des Pléiades . Ainsi, au cours des deux prochaines semaines, si vous voyez un météore orange brillant et légèrement teinté s'éloigner plutôt paresseusement de cette fameuse petite tache d'étoiles, vous pouvez être sûr qu'il s'agissait probablement d'un Tauride.

Un essaim de morceaux de comètes

La pluie de météores Taurid 2017 culminera les 11 et 12 novembre et sera visible dans le ciel du sud-est rayonnant à partir de la constellation du Taureau.

Ce graphique de la NASA montre les radiants des deux pluies de météores taurides.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Dr Victor Clube, astrophysicien anglais et expert en comètes et cosmologie, suggéré dans un article de 1991 que le flux de météores Taurid contient peut-être une demi-douzaine de taille réelle astéroïdes dont les orbites les placent carrément dans le courant. Clube et ses collègues soutiennent que la gamme d'orbites des Taurides indique qu'elles ont toutes été détruites par une énorme comète, à l'origine de 100 miles (160 kilomètres) de diamètre ou plus, qui est entrée dans le système solaire interne il y a environ 20 000 ans. Il y a 10 000 ans, il était desséché et cassant ; La comète d'Encke pourrait en fait être le plus gros morceau restant.

Certains astronomes pensent qu'une autre branche de l'essaim tauride - celle avec laquelle la Terre interagit
avec à une autre partie de notre orbite, en juin, aurait pu donner naissance à la célèbre Tunguska
événement météore sur le nord-est de la Sibérie en 1908.

Encke a la période orbitale connue la plus courte pour une comète, ne prenant que 3,3 ans pour faire un tour complet autour du soleil. L'expert en météores David Asher a avancé une théorie d'un « essaim de météorites résonnantes » au sein du complexe de Taurid. En bref, il prédit que certaines années spécifiques, la Terre est frappée par un plus grand nombre (que les années moyennes) de météorites capables de produire des boules de feu taurides.

D'après Asher , la prochaine « année d'essaim » est en 2022. Mais dans un mauvais moment, la lune deviendra pleine le 8 novembre, en plein milieu de la « période d'observation principale » pour cette année-là.

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au Hayden Planetarium de New York. Il écrit sur l'astronomie pour le magazine Natural History, le Farmers' Almanac et d'autres publications. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.