Le temps presse pour récupérer le satellite russe condamné

Un artiste

Illustration d'un artiste du satellite de télécommunications russe Express-AM4 en orbite terrestre. (Crédit image : EADS Astrium)

Le temps presse pour un plan innovant de recyclage d'un satellite de communication russe condamné qui est bloqué sur la mauvaise orbite depuis son lancement en août dernier.



Un responsable russe a déclaré que le plan était d'abandonner les 265 millions de dollars Satellite Express-AM4 sur une étendue d'océan vide avant le 26 mars. Mais une société appelée Polar Broadband Ltd. affirme que le vaisseau spatial peut non seulement être sauvé, mais également déplacé sur une nouvelle orbite pour fournir des services de communication améliorés aux scientifiques en Antarctique.

Polar Broadband discute de sa proposition avec les Russes depuis des mois mais n'a rien entendu récemment, ont déclaré des responsables de l'entreprise à demokratija.eu.

«Le message que nous avons reçu d'eux – et cela fait plus d'un mois – était qu'ils allaient partir et décider quoi faire avec le vaisseau spatial. Et nous n'avons jamais eu de nouvelles d'eux », a déclaré Mike Loucks de Polar Broadband. « Nous sommes en quelque sorte assis ici à attendre. » [ Vidéo : Comment enregistrer le satellite Express-AM4 ]

Un lancement raté

La société aérospatiale européenne EADS Astrium a construit Express-AM4 pour la société russe de communications par satellite (RSCC), qui est responsable des émissions de télévision et de radio fédérales du pays. Le vaisseau spatial porte 12 antennes et 63 transpondeurs et a été conçu pour avoir une durée de vie orbitale de 15 ans.

Le satellite a décollé au sommet d'une fusée Proton le 18 août 2011, à destination d'une orbite géostationnaire à 22 369 miles (36 000 kilomètres) au-dessus de la Terre. Mais l'étage supérieur de la fusée a échoué et Express-AM4 s'est retrouvé sur une orbite trop basse pour mener à bien sa mission initiale. Il n'a pas assez de carburant pour atteindre la bonne altitude, selon les chercheurs.

Ainsi, certains responsables russes ont apparemment décidé que la meilleure solution consiste à détruire le satellite lors d'une rentrée atmosphérique enflammée. Dennis Pivnyuk, directeur financier du RSCC, a annoncé la semaine dernière qu'Express-AM4 serait désorbité entre le 20 et le 26 mars.

Loucks et ses collègues de Polar Broadband ne considèrent cependant pas cela comme le dernier mot. Ils ne savent pas si Pivnyuk est autorisé à parler au nom du groupe de travail russe multi-agences officiellement chargé de déterminer le sort ultime d'Express-AM4, ou même s'il partage son point de vue. Et c'est avec ce groupe de travail que Polar Broadband a traité tout ce temps, a déclaré Loucks.

L'entreprise continue donc de faire valoir son point de vue. Elle veut acheter le satellite, le déplacer sur une nouvelle orbite et vendre ses services à de nouveaux clients.

'C'est un vaisseau spatial extrêmement performant', a déclaré Loucks à demokratija.eu. «C'est dommage qu'il n'ait pas atteint l'orbite qu'ils voulaient, mais mon Dieu – maintenant qu'il est là-haut, il ne faut pas grand-chose pour envoyer des commandes et brûler les moteurs. C'est vraiment un coût insignifiant comparé au coût de l'amener là-haut.

Outil pour les chercheurs de l'Antarctique

Polar Broadband a commencé à penser à d'autres orbites et missions pour Express-AM4 l'année dernière, peu de temps après avoir entendu parler de l'échec du lancement, a déclaré Loucks. Le plan sur lequel ils se sont arrêtés consiste à envoyer le vaisseau spatial sur une nouvelle orbite qui pourrait le garder en vue de Antarctique jusqu'à 16 heures par jour.

Un satellite de communication antarctique dédié accélérerait le flux d'informations vers et depuis le continent glacial, améliorant ainsi l'efficacité et la sécurité des efforts de recherche là-bas, selon les responsables de Polar Broadband.

La National Science Foundation (NSF) des États-Unis, ainsi que d'autres organisations qui financent et effectuent des recherches au fond du monde, bénéficieraient grandement des services d'Express-AM4, selon Loucks.

La NSF a 'toutes sortes d'instruments et de sciences en cours là-bas qui nécessitent vraiment un débit de données qu'ils ne peuvent pas prendre en charge', a-t-il déclaré, ajoutant que la NSF ne peut pas se permettre de construire et de lancer son propre vaisseau spatial. 'Cette chose arrive, c'est une aubaine. C'est une chose incroyable pour eux.

Dans les limbes

En expliquant la raison de la désorbite d'Express-AM4, Pivnyuk a déclaré que l'orbite sur laquelle il était coincé au cours des sept derniers mois avait exposé le vaisseau spatial à des niveaux élevés de rayonnement spatial , soulevant des questions sur sa durée de vie et ses performances futures.

Cependant, une analyse menée par Loucks a déterminé que le satellite n'a reçu qu'un tiers au plus de sa dose à vie, de sorte que les rayonnements ne devraient pas être un problème pendant au moins les 10 prochaines années, ont déclaré les responsables de Polar Broadband. Le vaisseau spatial dispose également de suffisamment de carburant pour environ 10 ans d'exploitation dans la nouvelle orbite, ont-ils ajouté.

Certains responsables russes ont également évoqué le risque que l'Express-AM4 pourrait représenter pour d'autres satellites. Mais Loucks soutient que la nouvelle orbite proposée par Polar Broadband garderait le vaisseau spatial hors de danger pendant au moins un demi-siècle, et probablement plus longtemps.

Bien qu'aucune nouvelle définitive des Russes ne soit certainement pas une bonne nouvelle pour Polar Broadband, Loucks a déclaré que la société continuerait à travailler pour sauver le satellite.

'Tant qu'il n'est pas encore dans l'océan, il y a encore de l'espoir', a-t-il déclaré. 'C'est une opportunité vraiment évidente - un vaisseau spatial vraiment capable là-haut qu'il semble idiot de jeter.'

Vous pouvez suivre Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter : @michaeldwall . Suivez demokratija.eu pour les dernières nouvelles sur la science et l'exploration spatiales sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .