Deux singes femelles sont allés dans l'espace il y a 60 ans. One est devenu l'enfant d'affiche pour la masculinité des astronautes

Baker, une femelle singe écureuil, a été photographiée avec un modèle réduit de fusée le lendemain du jour où elle et Able ont effectué un vol suborbital historique.

Baker, une femelle singe écureuil, a été photographiée avec un modèle réduit de fusée le lendemain du jour où elle et Able ont effectué un vol suborbital historique. (Crédit image : NASA)



Il y a soixante ans aujourd'hui, un couple de singes femelles est entré dans l'histoire lorsqu'ils sont allés dans l'espace et ont atterri en toute sécurité, mais leur histoire commençait à peine à devenir étrange.



Capable et Boulanger a pris son envol le 28 mai 1959, montant à 300 miles (480 kilomètres) au cours d'un vol de 15 minutes. À l'époque, il s'agissait d'humbles femelles d'animaux de laboratoire, à peine nommées pour le projet avant d'être fourrées dans un missile balistique à portée intermédiaire Jupiter. Au moment où le premier humain américain les a suivis, deux ans plus tard, Able était mort, l'image du machisme et du sacrifice, tandis que Baker vivait à la retraite, marié et exposé.

'Ma confiture entière avec le histoire des astronautes c'est en quelque sorte remonter le temps et aller au-delà des premières histoires que nous connaissons à leur sujet », a déclaré à demokratija.eu Jordan Bimm, sociologue à l'Université de Princeton qui a fait des recherches sur Able et Baker dans ce contexte. 'Presque personne ne se souvient de l'histoire d'Able et Baker, qui étaient en fait les premiers primates à être récupérés d'un vol spatial.'



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Avant Able, un singe rhésus, et Baker, un petit singe écureuil, ne sombrent dans l'obscurité, ils étaient des stars américaines, des pions dans une histoire qui est devenue un bourbier de stéréotypes et de symbolisme de la guerre froide, affirme Bimm. '[Leur survie] leur a permis d'effectuer une sorte de travail de relations publiques et de devenir, surtout, les premiers animaux spatiaux célèbres des États-Unis', a-t-il déclaré.

Les singes dépareillés ont volé dans le cadre de la mission Bioflight #2 de la NASA, ainsi que des charges utiles allant des échantillons de sang aux cellules de levure en passant par deux grenouilles. Leurs prédécesseurs avaient connu des destins horribles : six singes consécutifs surnommés Albert et un nommé Gordo ont été tués par une variété de dangers liés aux vols spatiaux et à la récupération. Mais Able et Baker ont survécu à leur vol d'avant l'aube et ont été pêchés hors des Caraïbes en toute sécurité, et avec deux singes vivants à la main, la machine à spin du gouvernement est passée à la vitesse supérieure.



« Récupérer ces animaux vivants était une priorité absolue ; ils voulaient vraiment, vraiment, vraiment qu'ils soient tous les deux vivants », a déclaré Bimm. 'Obtenir des victoires au tableau pour l'Amérique était crucial.' Able et Baker ont été expédiés à Washington, DC, pour être défilés devant des journalistes – dans la même pièce où, un mois plus tôt, Alan Shepard, John Glenn et leurs collègues stagiaires humains avaient été présentés au monde quelques semaines plus tôt.

'Dès le tout, tout début des vols spatiaux humains, les humains sélectionnés comme astronautes ont dû faire face à des animaux qui se rendaient également dans l'espace', a déclaré Bimm. 'La seule différence est que les singes étaient en fait allés dans l'espace, avaient en fait fait le travail pour lequel les humains avaient été sélectionnés.' C'est assez pour donner même au plus fanfaron des astronautes un complexe d'infériorité.

Mais la célébrité n'est pas facile, et cette conférence de presse comprenait le premier indice de l'étrangeté de l'histoire de Capable et Boulanger obtiendraient. Le général Joseph McNinch, qui dirigeait l'unité de recherche médicale de l'armée, s'est trompé en utilisant 'il' pour répondre à une question sur Able. Un journaliste l'a corrigé et tout semblait aller pour le mieux, mais le lapsus a commencé à gagner du terrain. Un dessin animé que Bimm a trouvé qui a été publié quatre jours après le vol dépeint Able en costume d'astronaute revenant à une femme et un bébé singe harcelés du milieu du siècle, l'image même d'un homme d'affaires de la jet-set et d'un père absent.



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Able, un singe rhésus, a subi des tests de pré-vol dans sa capsule une semaine et demie avant le lancement.

Able, un singe rhésus, a subi des tests de pré-vol dans sa capsule une semaine et demie avant le lancement.(Crédit image : NASA)

Le même jour que le dessin animé a été publié, Able est mort. Les gardiens ont remarqué qu'une électrode implantée dans sa peau semblait infectée et se préparaient à la retirer, mais lorsque les médecins ont pulvérisé un anesthésique de routine dans sa cage en vue de l'opération, elle a cessé de respirer. L'équipe médicale a passé 2 heures à essayer de la réanimer - même en faisant du bouche-à-bouche - mais a échoué.

Après sa mort, Able a été célébrée dans des nécrologies, dont plusieurs la mentionnaient comme un homme. Sa peau a été rembourrée et envoyée au Smithsonian National Air and Space Museum, où elle a été exposée enfermée dans un équipement de vol spatial comme Han Solo congelé dans de la carbonite. Bimm voit la pose comme éternellement à l'œuvre, levant les yeux vers le ciel, la main sur son cœur.

'Contrairement à d'autres expositions de taxidermie, où l'animal est placé dans la nature, dans celui-ci, l'animal, Able, est complètement entouré par la technologie', a déclaré Bimm. « Il a le genre de valence du soldat tombé au combat.

Baker, qui était souvent appelée Miss Baker, a survécu au brouhaha de l'après-vol mais est restée une icône publique. Pendant des années, elle a été exposée, d'abord au « Baker's Bungalow » en Floride, puis à l'Alabama Space and Rocket Center, où son boîtier était étiqueté « La première dame de l'espace ».

Au cours de sa retraite, les gestionnaires ont organisé trois «mariages» différents, chacun annoncé avec des mises à jour de potins. On lui a organisé des fêtes d'anniversaire (bien qu'elle soit née dans la nature) et on lui a fait 'pawtographe' des clichés glamour pour les fans. Baker a vécu jusqu'à 27 ans, un record en soi.

(Par coïncidence, les femmes pilotes ont passé les premières années de la retraite de Baker à faire pression sur le gouvernement pour qu'il les envisage pour une formation d'astronaute, 13 ayant réussi tous les tests de qualification physique que le Mercury 7 a passés. Leur chef de facto, Jerry Cobb , a subi une grande partie du même examen minutieux des médias et des mêmes stéréotypes que Baker - et n'a jamais vraiment atteint l'espace.)

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Able est décédé quelques jours seulement après le duo

Able est décédée quelques jours seulement après le vol du duo, mais Baker a vécu jusqu'à 27 ans. Elle a passé ses dernières années à l'Alabama Space and Rocket Center.(Crédit image : NASA)

Ironiquement, avant leur vol, la plupart du brouhaha autour de l'identité d'Able et Baker se concentrait sur l'endroit où les singes étaient nés – Baker au Pérou et Able in Independence, au Kansas. (L'espèce d'Able est vénérée en Inde et le gouvernement a donc insisté sur un singe américain pour éviter de bouleverser le pays d'importance géopolitique.)

Mais quelques jours seulement après leur vol, cette rubrique a été oubliée, effacée par une nouvelle. 'Il y a en quelque sorte une binaire homme/femme, masculin/féminin, travail et domesticité', a déclaré Bimm. Le binaire mort/vivant qu'il a laissé tacite, mais pendant des années, il a également séparé Able et Baker.

Jusqu'à ce que Baker, lui aussi, meure et soit enterré sous une pierre tombale en marbre massive portant l'inscription « Miss Baker, singe écureuil… Premier animal américain à voler dans l'espace et à revenir vivant ». Bimm a visité à la fois l'exposition d'Able et le mémorial de Baker. 'C'était émouvant', a déclaré Bimm. 'En tant qu'historien, vous vous attachez vraiment à vos sujets et la plupart du temps, mes sujets sont des gens assez méchants, ce sont d'anciens scientifiques nazis qui viennent en Amérique et travaillent pour le programme spatial, mais dans le cas de Able et Baker, ce sont ces animaux innocents.

Les gens visitent toujours les deux singes - certains laissent des bananes sur la tombe de Baker. Mais au moment où le couple est décédé, le programme spatial avait évolué, tout comme les fans de l'espace. La première navette spatiale avait été lancée en 1981, et assez tôt, le pays a eu des humains à pleurer, pas seulement des singes, après que le Challenger s'est brisé peu de temps après son lancement en 1986. 'L'ère de la navette a eu ses propres tragédies, des tragédies humaines', a déclaré Bimm. 'Ceux-ci ont vraiment servi à déplacer, je pense, beaucoup de récits sur l'espace.'

Mais Bimm soutient que l'histoire sauvage d'Able et Baker offre des rappels importants du bagage qui accompagne les vols spatiaux – stéréotypes de genre et discrimination sexuelle, chauvinisme et programmes de missiles, ex-nazis et cruauté envers les animaux parmi eux. Tous ces courants sous-jacents continuent de hanter le programme spatial américain.

'J'espère que les gens le voient comme une histoire, comme quelque chose de construit dans l'esprit des humains, et j'espère qu'ils voient pour tous les animaux dans la recherche sur les vols spatiaux que ce sont des participants réticents', a déclaré Bimm. C'est d'autant plus vrai que les vols spatiaux sur les animaux se poursuivent à ce jour et ont déjà été abordés dans le cadre de la future exploration de Mars. 'Nous devons en parler de manière réaliste et ne pas créer ces fables et ces fantasmes qui recouvrent la vérité.'

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@demokratija.eu ou la suivre @meghanbartels . Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .