Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic subit un avortement apparent lors de son premier lancement depuis Spaceport America

Vierge Galactique n'a pas atteint l'espace aujourd'hui après tout.



Le dernier véhicule SpaceShipTwo de la société, VSS Unity, a décollé du Spaceport America du Nouveau-Mexique ce matin (12 décembre) avec les pilotes C.J. Sturckow et Dave Mackay dans le cockpit.

L'objectif était de faire voler la troisième mission d'essai d'Unity dans l'espace suborbital – son premier vol motorisé de ce type en près de deux ans et la première mission de vol spatial habité à partir du Nouveau-Mexique.

En rapport: Comment fonctionne le SpaceShipTwo de Virgin Galactic (infographie)

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L'avion spatial VSS Unity de Virgin Galactic décolle de Spaceport America au Nouveau-Mexique sous les ailes de son avion porteur, VMS Eve, le 12 décembre 2020.(Crédit image : Virgin Galactic/Ben Reagan)

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Le SpaceShipTwo Unity de Virgin Galactic et son vaisseau-mère WhiteKnightTwo se préparent pour la première tentative de lancement d'essai depuis Spaceport America, Nouveau-Mexique, à l'aube du 12 décembre 2020.(Crédit image : Virgin Galactic/Quinn Tucker)

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Le SpaceShipTwo Unity de Virgin Galactic et son vaisseau-mère WhiteKnightTwo se préparent pour la première tentative de lancement d'essai depuis Spaceport America, Nouveau-Mexique, à l'aube du 12 décembre 2020.(Crédit image : Virgin Galactic/Quinn Tucker)

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Une vue de Virgin Galactic

Une vue du SpaceShipTwo Unity de Virgin Galactic pendant les opérations de contrôle en amont à Spaceport America, au Nouveau-Mexique, avant un lancement d'essai le 12 décembre 2020.(Crédit image : Virgin Galactic)

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Le symbole Zia Sun du Nouveau-Mexique est visible sur le moteur de Virgin Galactic

Le symbole Zia Sun du Nouveau-Mexique est visible sur le moteur du SpaceShipTwo Unity de Virgin Galactic dans son hangar de Spaceport America, au Nouveau-Mexique.(Crédit image : Virgin Galactic/Quinn Tucker)

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Le pilote de Virgin Galactic SpaceShipTwo Unity, Dave Mackay.

Le pilote de Virgin Galactic SpaceShipTwo Unity, Dave Mackay.(Crédit image : Virgin Galactic)

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CJ Sturckow, pilote de Virgin Galactic SpaceShipTwo Unity, ancien astronaute de la NASA et commandant de navette spatiale.

CJ Sturckow, pilote de Virgin Galactic SpaceShipTwo Unity, ancien astronaute de la NASA et commandant de navette spatiale.(Crédit image : Virgin Galactic)

Les choses se sont bien passées assez tôt. Unity a décollé sous les ailes de VMS Eve, son avion porteur WhiteKnightTwo, vers 10 h 24 HNE (15 h 24 GMT ; 8 h 24, heure locale du Nouveau-Mexique). Et Eve a laissé tomber Unity dans les délais, à une altitude d'environ 50 000 pieds (15 000 mètres).

Unity était alors censé démarrer son moteur-fusée embarqué et se diriger vers l'espace suborbital. Mais cela ne s'est pas produit; Sturckow (un ancien commandant de navette spatiale de la NASA) et Mackay ont plutôt ramené l'avion spatial sur Terre, atterrissant en toute sécurité à Spaceport America vers 11h45 HNE (16h45 GMT).

« Mise à jour précoce sur le vol : la séquence d'allumage du moteur-fusée ne s'est pas terminée. Le véhicule et l'équipage sont en très bon état. Nous avons plusieurs moteurs prêts à Spaceport America. Nous allons vérifier le véhicule et reprendre le vol bientôt », représentants de Virgin Galactic a écrit via Twitter ce matin .

Samedi après-midi, le PDG de Virgin Galactic, Michael Colglazier, a fourni une autre mise à jour via Twitter qui a identifié la source du problème d'aujourd'hui : « Après avoir été libéré de son vaisseau-mère, l'ordinateur de bord de SpaceShipTwo Unity qui surveille le moteur de fusée a perdu la connexion. Tel que conçu, cela a déclenché un scénario à sécurité intégrée qui a intentionnellement interrompu l'allumage du moteur-fusée.

«Comme nous le faisons pour chaque vol d'essai, nous évaluons toutes les données, y compris l'évaluation de la cause première de la perte de communication informatique. Nous sommes impatients de partager des informations sur notre prochaine fenêtre de vol dans un proche avenir », a ajouté Colglazier dans un autre tweet.

Virgin Galactic prépare le VSS Unity à six passagers pour des opérations commerciales, qui pourraient commencer dès l'année prochaine. Personne n'était dans la cabine aujourd'hui, mais les sièges passagers du véhicule étaient remplis de mannequins chargés d'instruments censés collecter des données pendant le vol.

Unity transportait également plusieurs charges utiles qui a volé via le programme Flight Opportunities de la NASA , y compris une expérience conçue pour mesurer les champs électromagnétiques à l'intérieur d'engins spatiaux suborbitaux et une autre qui étudie le comportement de la poussière dans l'environnement de microgravité.

AVORTER! VMS Eve a publié Unity, mais le moteur s'est arrêté peu de temps après l'allumage.https://t.co/iCQ11JFAZn pic.twitter.com/6S5LCrNuE6 12 décembre 2020

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Les deux vols spatiaux précédents d'Unity ont eu lieu en décembre 2018 et Février 2019 . Ces deux missions ont décollé de Mojave Air and Space Port dans le sud-est de la Californie, près du siège de The Spaceship Company, la filiale de fabrication de Virgin Galactic.

VSS Unity a déménagé de Mojave à Spaceport America au début de 2020 pour entamer les phases finales de sa campagne de tests. Les vols de passagers partiront de Spaceport America, le centre des opérations commerciales prévues de Virgin Galactic.

Le vol d'aujourd'hui n'aurait pas été la dernière mission d'essai pour Unity, même s'il s'était déroulé comme prévu.

'Une fois ce vol et l'examen des données terminés avec succès, nous passerons à la prochaine phase de test, où nous ferons voler quatre spécialistes de mission dans la cabine pour tester et affiner l'équipement, les procédures, la formation et l'expérience globale', Mike Moses, le président des missions spatiales et de la sécurité de Virgin Galactic, a écrit dans un article de blog le mois dernier .

Plus de 600 personnes ont déjà réservé un siège à bord de SpaceShipTwo, au prix (dernièrement) de 250 000 $ par billet. Ces clients pourront vivre quelques minutes d'apesanteur et voir la courbure de la Terre contre la noirceur de l'espace, ont déclaré des représentants de Virgin Galactic.

Note de l'éditeur: Cette histoire a été mise à jour à 20h35. EST le 12 décembre avec plus d'informations de Virgin Galactic sur la cause de l'avortement d'aujourd'hui.

Mike Wall est l'auteur de ' Là-bas ' (Grand Central Publishing, 2018 ; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.