Voyager 2 : Naviguer parmi des planètes géantes

Voyager 2, malgré son nom, a été la première des deux sondes jumelles lancées par la NASA en 1977 pour explorer les planètes extérieures de notre système solaire. Tandis que Voyager 1 concentré sur Jupiter et Saturne, Voyager 2 a pris des photos rapprochées de ces planètes ainsi que d'Uranus et de Neptune. La mission de Voyager 2 sur ces deux dernières planètes serait la seule visite de l'humanité au 20e siècle.



Début novembre 2018, la NASA a annoncé que la sonde spatiale avait franchi le bord extérieur de notre système solaire et se trouve désormais à plus de 18 milliards de kilomètres de la Terre. ( Voyager 1 a franchi la frontière dans l'espace interstellaire 2012. )



Voyager 2 a été lancé le 20 août 1977 et Voyager 1 a été lancé environ deux semaines plus tard, le 5 septembre. La NASA a prévu que le vaisseau spatial Voyager profite d'un alignement des planètes extérieures qui n'a lieu que tous les 176 ans. L'alignement permettrait aux deux sondes de basculer d'une planète à l'autre, avec une augmentation de la gravité pour les aider en cours de route.

Un artiste



Représentation d'un artiste de la sonde Voyager 2 de la NASA lors de son long voyage hors du système solaire.(Crédit image : NASA)

Sauvegarde pour Voyager 1

Bien qu'il n'y avait pas assez d'argent dans le budget de Voyager 2 pour garantir qu'il fonctionnerait toujours en survolant Uranus et Neptune, sa trajectoire a été conçue pour passer de toute façon ces planètes. Si le vaisseau spatial fonctionnait toujours après Saturne, la NASA pourrait essayer de prendre des photos des autres planètes.

Voyager 2 était prêt comme sauvegarde pour Voyager 1. Si Voyager 1 échouait lors de la prise de photos de Jupiter et de Saturne, la NASA était prête à modifier la trajectoire de Voyager 2 pour suivre la trajectoire de Voyager 1. Cela couperait l'option Uranus et Neptune, mais conserverait toujours la possibilité de capturer des images.



Le plan de sauvegarde n'a cependant jamais été exécuté, car Voyager 1 a continué à faire de nombreuses découvertes à Jupiter et Saturne, fonctionnant suffisamment bien pour que la NASA réalise ses plans initiaux pour Voyager 2.

Vue de la lune de Jupiter Europa, prise par Voyager 2 le 9 juillet 1979.

Vue de la lune de Jupiter Europa, prise par Voyager 2 le 9 juillet 1979.(Crédit image : NASA/JPL)

Découvertes joviennes et saturniennes



Voyager 2 a atteint Jupiter en 1979, deux ans après son lancement depuis Cap Canaveral. Comme Voyager 1 venait de passer par le système quatre mois plus tôt, l'arrivée de Voyager 2 a permis à la NASA de prendre de précieuses photos comparatives de Jupiter et de ses lunes. Il a capturé les changements dans la Grande Tache Rouge et a également résolu certaines des surfaces de la lune plus en détail.

Voyager 2 a pris des photos de nombreux satellites de Jupiter. Parmi ses découvertes les plus spectaculaires figuraient des images de la lune glacée L'Europe  . À 128 000 milles (205 996 km), Voyager 2 a pris des photos détaillées des fissures de la lune glacée et a révélé qu'il n'y avait aucun changement d'altitude à la surface de la lune.

Prouvant que les lunes sont abondantes autour des planètes extérieures, Voyager 2 a photographié Adrastea, une petite lune de Jupiter, quelques mois seulement après que Voyager 1 a trouvé deux autres lunes de Jupiter, Thèbe et Métis. Adrastea est exceptionnellement petite, seulement environ 19 miles (30,5 kilomètres) de diamètre à la plus petite estimation.

Le suivant était Saturne. Voyager 2 est arrivé à son point le plus proche de la planète aux anneaux le 26 août 1981 et a pris des centaines de photos de la planète, de ses lunes et de ses anneaux. Soupçonnant que Saturne pourrait être entouré de nombreuses boucles, les scientifiques ont fait une expérience. Ils ont observé l'étoile Delta Scorpii pendant près de deux heures et demie alors qu'elle traversait le plan des anneaux. Comme prévu, la lumière vacillante de l'étoile a révélé des boucles aussi petites que 330 pieds (100 mètres) de diamètre.

Uranus, Neptune et au-delà

Voyager 2 a fourni les seuls aperçus rapprochés d'Uranus et de Neptune que nous ayons jamais vus. Son approche la plus proche d'Uranus a eu lieu le 24 janvier 1986. Il a fait des observations de la planète, notant que le pôle sud faisait face au soleil et que son atmosphère contient environ 85 pour cent d'hydrogène et 15 pour cent d'hélium.

De plus, Voyager 2 a découvert des anneaux autour d'Uranus, 10 nouvelles lunes et un champ magnétique qui, curieusement, était à 55 degrés de l'axe de la planète. Les astronomes s'interrogent encore sur l'orientation d'Uranus aujourd'hui.

Les photos de Voyager 2 du lune Miranda a révélé qu'il s'agissait peut-être de la lune la plus étrange du système solaire. Sa surface brouillée semble avoir été rapprochée et brisée plusieurs fois.

Le vaisseau spatial a ensuite atteint Neptune , atteignant le point le plus proche le 25 août 1989. Il a parcouru environ 3 000 milles du sommet de l'atmosphère de la planète et a repéré cinq nouvelles lunes ainsi que quatre anneaux autour de la planète. [ Photos de Neptune, la mystérieuse planète bleue ]

Une illustration montre la position des sondes Voyager 1 et Voyager 2 de la NASA. Le 10 décembre 2018, la NASA a annoncé que Voyager 2 avait rejoint Voyager 1 dans l

Une illustration montre la position des sondes Voyager 1 et Voyager 2 de la NASA. Le 10 décembre 2018, la NASA a annoncé que Voyager 2 avait rejoint Voyager 1 dans l'espace interstellaire. Les deux sont maintenant en dehors de l'héliosphère, une bulle protectrice créée par le soleil qui s'étend au-delà de l'orbite de Pluton.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

L'héritage de Voyager 2

Les observations de Voyager 2 ont ouvert la voie à des missions ultérieures. Le vaisseau spatial Cassini, qui était à Saturne entre 2004 et 2017, a retrouvé des preuves d'eau liquide sur les lunes glacées de la planète plusieurs décennies après que les Voyagers ont initialement révélé la présence possible d'eau. Cassini a également cartographié la lune Titan après que les Voyagers aient pris des photos de son atmosphère épaisse.

Les images d'Uranus et de Neptune de Voyager 2 servent également de base pour les observations actuelles de ces planètes géantes. En 2014, les astronomes ont été surpris de voir tempêtes géantes sur Uranus — un grand changement par rapport au moment où Voyager 2 a survolé la planète en 1986. Des tempêtes se sont également produites sur Neptune, sous l'œil vigilant du télescope spatial Hubble. Les scientifiques ont comparé ces observations à ce que Voyager 2 a vu de près en 1989, et en juin 2017, la NASA envisageait une future mission qui explorerait Uranus ou Neptune.

Le vaisseau spatial Voyager a tous deux célébré ses 40 ans dans l'espace en 2017, ce qui a suscité les éloges de plusieurs personnes de la NASA.

'C'est incroyable que les deux vaisseaux spatiaux fonctionnent toujours après 40 ans', Ed Stone, un scientifique du projet Voyager qui participe à la mission depuis sa création en 1972, a déclaré demokratija.eu à l'époque . 'Lorsque nous avons lancé, l'ère spatiale elle-même n'avait que 20 ans, c'est donc un voyage sans précédent, et nous sommes toujours en train de voir ce qu'il y a là-bas.'

'Je pense que peu de missions peuvent égaler les réalisations du vaisseau spatial Voyager au cours de leurs quatre décennies d'exploration', a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques au siège de la NASA à Washington, DC, dans un communiqué en août 2017. ' Ils nous ont appris les merveilles inconnues de l'univers et ont vraiment inspiré l'humanité à continuer d'explorer notre système solaire et au-delà.'

Voyager 2 n'est que le deuxième vaisseau spatial à traverser l'héliopause, une bulle créée par le vent solaire provenant de notre soleil qui marque également le début de l'espace interstellaire. Et bien qu'il soit à 11 milliards de kilomètres, Voyager 2 a toujours un longue durée de vie scientifique devant elle. La NASA s'attend à ce que le vaisseau spatial ait encore assez de puissance pour ses instruments au moins jusqu'en 2025.

Lectures complémentaires :

Cet article a été mis à jour le 10 décembre 2018 par l'éditeur de référence de demokratija.eu, Kimberly Hickok.