Que feront les astronautes sur la Lune lorsque les humains reviendront ?

Un artiste

Représentation d'un artiste de ce à quoi pourrait ressembler une future base lunaire, telle qu'envisagée en 1978. (Crédit image : Rick Guidice/NASA)



Cinquante ans après qu'Apollo 11 soit entré dans l'histoire en faisant atterrir des astronautes sur la lune, la NASA veut enfin revenir en arrière, mais la liste des tâches de l'agence pour la mission reste un mystère.



La chronologie est fixée, et agressivement : Débarquer à nouveau des humains sur la lune d'ici 2024 , à peine cinq ans après l'annonce du vice-président Mike Pence plus tôt cette année. Ces humains ont également une destination générale : le pôle sud de la lune, une région qu'aucun humain n'a explorée auparavant. Et le grand objectif est bien vanté : s'appuyer sur des partenariats commerciaux et internationaux pour établir une présence humaine durable sur la lune, qui dure plus de quelques années comme l'a fait Apollo.

'L'une des premières choses que nous devons faire est de nous engager à ce qu'il ne s'agisse pas seulement d'un vol de démonstration', ancien astronaute de la NASA Mae Jemison a déclaré demokratija.eu. 'Lorsque vous montez pour la première fois, vous faites en fait des choses qui vous permettent de rester plus longtemps et de permettre à d'autres personnes de venir.'



En rapport: Apollo 11 à 50 ans : un guide complet de l'alunissage historique

Mais la première mission au sol devrait être courte, quelques jours tout au plus à la surface de la lune, conçue pour prouver que les technologies que la NASA construit ou commande à des partenaires commerciaux fonctionnent comme elles sont conçues. Cette liste comprend une fusée, un vaisseau spatial, une station en orbite lunaire et une combinaison spatiale.

Comme les missions Apollo, la prochaine génération d'astronautes lunaires sera formée pour une multitude de tâches scientifiques. Même les meilleures missions robotiques et à longue distance ne se comparent pas au genre de travail que les humains peuvent faire sur le terrain. C'est vrai même si ces robots ramenaient plus sur Terre pierres de lune , comme les échantillons d'Apollo que les scientifiques étudient activement depuis des décennies.



'Ce serait presque redondant, cela n'ajouterait pas beaucoup de valeur scientifique, d'avoir une mission robotique de retour d'échantillons lunaires', a déclaré à demokratija.eu Laura Forczyk, qui dirige une société de conseil dans l'industrie spatiale appelée Astralytical. Elle voit plus de potentiel dans la science conduite par l'homme sur la surface lunaire, qui progresserait plus rapidement et avec plus de finesse que les enquêtes à distance ou robotiques.

'Les humains peuvent prendre de meilleures décisions plus rapidement que les robots', a déclaré à demokratija.eu Ryan Watkins, planétologue au Planetary Science Institute. « Vous pouvez dire à un vaisseau spatial robotisé ou à un rover : « Hé, va regarder ce rocher », et ils le feront, ils iront là-bas et ils regarderont ce rocher, mais un humain pourrait marcher vers ce même rocher et remarquez non, le rocher là-bas derrière est en fait plus intéressant - juste parce qu'ils ont un œil mieux entraîné pour ce genre de chose.

Un artiste



Représentation d'un artiste d'une future base lunaire potentielle.(Crédit image : NASA)

Les astronautes pourront également déployer des instruments qui restent sur la lune. Un exemple particulièrement intrigant serait un réseau de sismomètres qui pourraient donner aux scientifiques un aperçu de l'intérieur de la lune afin de mieux comprendre sa structure et de mesurer les impacts de météorites.

'Peu importe où nous atterrissons, nous allons apprendre quelque chose de nouveau', a déclaré Watkins. « Que ce soit le pôle sud ou non, nous allons apprendre une science précieuse. Il reste une grande partie de la lune à explorer.

La destination du pôle sud est cependant alléchante, car c'est là que les scientifiques ont identifié de la glace d'eau bloquée sous la surface de la lune – et les ingénieurs pensent qu'ils peuvent récolter cette glace grâce à un processus appelé utilisation des ressources in situ. De telles technologies extrairaient la glace et la feraient fondre pour l'eau potable pour les humains, ou la diviseraient en hydrogène et oxygène pour servir de carburant pour fusée.

Ou du moins, c'est la théorie. 'C'est un problème de poule et d'œuf parce que nous pensons que cette technologie peut être prête', a déclaré Forczyk. 'Mais vous ne pouvez pas vraiment savoir tant que vous ne l'avez pas testé in situ, tant que vous n'avez pas réellement mis cette technologie là-bas.' La Terre et la Lune sont tout simplement trop différentes en ce qui concerne les caractéristiques du sol, la gravité et même le comportement des fluides. Mais si de telles technologies fonctionnent sur la lune, elles attireraient également des entreprises intéressées par la vente de ces produits, ce qui refaçonnerait entièrement l'idée d'êtres humains sur la lune créée par Apollo.

En rapport: Pourquoi nous ne pouvons pas dépendre des robots pour trouver la vie sur Mars

Un artiste

Représentation d'artiste des astronautes d'Apollo 13 au travail sur la lune.(Crédit image : NASA)

« Durable » est toujours le point d'achoppement. 'Le problème avec Apollo, c'est qu'il s'est arrêté, d'accord, nous célébrons 50 ans et c'est fini', a déclaré Forczyk. 'L'idée est que nous voulons aller de l'avant maintenant et que cela ne s'arrête pas, pas seulement un caprice du gouvernement qui dise:' OK, mission annulée 'après un atterrissage ou deux ou trois.' Au lieu de cela, la NASA brosse un tableau de quelque chose qui ressemble davantage à l'Antarctique, où les pays, les universitaires et les entreprises travaillent ensemble à long terme en dehors des limites d'une nation individuelle.

La perspective à plus long terme signifie que les scientifiques et les ingénieurs peuvent être confrontés à des problèmes qui n'étaient pas problématiques pendant Apollo mais pourraient facilement le devenir. Par exemple, l'atterrissage d'un vaisseau spatial sur la lune envoie des nuages ​​​​de poussière - et cette poussière est terriblement tranchante. « Si vous construisez une base lunaire, par exemple, et que vous allez atterrir au même endroit encore et encore, vous allez probablement faire exploser beaucoup de poussière qui pourrait ensuite frapper votre habitat ou vos instruments ou rovers », a déclaré Watkins.

L'étrange poussière n'est pas la seule raison pour laquelle travailler sur la lune ne sera pas vraiment comme travailler en Antarctique - mais les défis devraient offrir des leçons précieuses avant toute mission potentielle encore plus loin, comme, disons, Mars .

Un artiste

Représentation d'un artiste d'un dessin pour un rover lunaire avec équipage pour le programme Apollo.(Crédit image : NASA)

'C'est un monde aride où nous ne pouvons pas simplement faire du camping, nous devons apprendre à travailler dans une zone complètement désolée', a déclaré Forczyk. Cela signifie 'apprendre à travailler sur une surface planétaire qui n'a pas la vie à laquelle nous sommes habitués, les micro-organismes et l'histoire des fossiles que nous pouvons utiliser comme carburant et toutes ces autres choses auxquelles nous sommes tellement habitués ici sur Terre.'

Mais ce n'est pas parce que les technologies commencent à partir de la Terre qu'elles ne peuvent pas améliorer la vie de ceux qui ne quittent jamais notre planète. 'C'était vrai à l'époque d'Apollo, de nombreuses technologies qui ont été développées ensuite sont devenues réellement utiles pour nous ici sur Terre', a déclaré Watkins. 'C'est en quelque sorte un flux naturel alors que nous apprenons à mieux faire les choses.'

Au-delà de la technologie, établir une présence humaine sur la Lune peut également nécessiter d'apprendre à mieux s'entendre. La NASA a souligné qu'elle ne veut pas retourner seule sur la Lune - elle veut développer un système international comme celui qui sous-tend la Station spatiale internationale.

Ce système va au-delà de la plomberie spatiale et de la coordination des lancements d'approvisionnement. 'Les partenariats qui se forment dans l'espace peuvent aider la géopolitique ici sur Terre', a déclaré Forczyk. 'Je ne dis pas que la lune est une sorte de solution géopolitique magique, je dis que c'est un autre domaine où les êtres humains peuvent apprendre à s'associer.'

Et puis, bien sûr, il y a encore une chose que les humains feront si et quand ils poseront le pied sur la lune, l'intangible ultime.

'Ce n'est pas la seule raison de retourner sur la lune, mais je pense qu'il y a un élément, c'est dans notre nature humaine à explorer', a déclaré Watkins. 'Je pense que c'est aussi une raison valable pour y retourner.'

La contributrice de demokratija.eu, Elizabeth Howell, a contribué au reportage de cette histoire. Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@demokratija.eu ou suivez-la @meghanbartels . Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .