Pourquoi la mission Cassini vers Saturne doit se terminer par une plongée enflammée

Après avoir examiné Saturne de près pendant 13 ans, le vaisseau spatial Cassini termine sa longue carrière avec un boom – et il y a une raison importante à cela.



Vendredi matin (15 septembre), Cassini achèvera les pirouettes orbitales de sa mission Solstice de sept ans et achèvera une descente autodestructrice dans l'atmosphère de Saturne. Cette fin féroce est dramatique pour un but : elle empêchera les microbes terrestres de contaminer les lunes voisines de Saturne.



Lorsque le vaisseau spatial Cassini de la NASA a terminé sa première tournée de Saturne en 2008, l'équipe de la mission a dû décider de ce qui allait suivre. [Crash de Saturne de Cassini 2017 : comment regarder sa « grande finale »]

Cassini aurait pu se séparer de la planète aux anneaux. En 2009, des études ont montré que Cassini avait assez de carburant atteindre Uranus ou Neptune . Cassini aurait pu voyager dans l'autre sens, vers Jupiter, ou il aurait pu être envoyé pour visiter un assemblage d'astéroïdes connu sous le nom de Centaures dans les limites extérieures du système solaire.



Au lieu de cela, les scientifiques ont choisi de continuer à faire des découvertes sur Saturne et ses lunes - d'abord grâce à une mission prolongée de deux ans connue sous le nom de mission Cassini Equinox, puis avec une deuxième prolongation en 2010 qui amènerait le vaisseau spatial à la limite du carburant qu'il porté. Cela montrait clairement que la troisième mission de Cassini, la mission Solstice, serait la façon dont le vaisseau spatial terminerait sa carrière. C'est au cours de ces missions que les scientifiques ont découvert que deux des lunes de Saturne, Titan et Encelade , ont montré des signes qu'ils étaient bien adaptés à la vie. Mais pourquoi la chute ardente ?

'Le vaisseau spatial brûlera et se désintégrera comme un météore dans la haute atmosphère de Saturne', a déclaré Preston Dyches, du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA, à demokratija.eu par courrier électronique. 'Cela a été déterminé comme le meilleur moyen d'assurer l'élimination sûre du vaisseau spatial, de sorte qu'il n'y ait aucune chance de contamination future d'Encelade par des microbes robustes qui auraient pu se cacher à bord toutes ces années.'

Cassini



La découverte de Cassini que les lunes de Saturne, comme Encelade, avaient les ingrédients potentiels pour produire la vie a souligné l'importance de la mission, et a encore souligné la nécessité pour le vaisseau spatial d'atteindre sa fin dramatique.(Crédit image : NASA/JPL)

Selon Dyches, la NASA suit les règles décrites dans sa politique de protection planétaire. Ceci comprend ne pas contaminer un corps céleste que l'agence pense qu'elle pourrait être habitable, selon le scientifique adjoint du projet Cassini, Scott Edgington. La mission Cassini a révélé qu'Encelade a un hotspot à son pôle sud et propulse des geysers de cristaux de glace de sa surface , indiquant aux scientifiques que de l'eau liquide existe probablement sous sa surface. La présence d'un océan souterrain pourrait être un indice que le minuscule Encelade peut soutenir la vie.

Le corps robotique de Cassini est chaud à l'intérieur , et tous les microbes qui sont entrés dans le vaisseau pendant sa construction ici sur Terre et résisté à la stérilisation aurait pu faire du stop et survivre tout ce temps. Si Cassini est autorisé à flotter près de Saturne et s'écrase accidentellement sur Encelade, la chaleur du vaisseau spatial pourrait faire fondre la glace de surface et tomber dans les profondeurs des océans souterrains d'Encelade, ont déclaré des scientifiques.



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Un pic à l'intérieur de l'océan sous-marin d'Encelade et la mécanique des panaches de cristaux de glace observés par Cassini.(Crédit image : NASA-GSFC/SVS, NASA/JPL-Caltech/Southwest Research Institute)

Lorsque le plan de la mission Solstice a été élaboré, la NASA était pleinement consciente que les faibles niveaux de propulseur de Cassini rendraient bientôt impossible la navigation. Alors que le choix de mettre fin à Cassini a été fait en 2010 et reposait en grande partie sur l'existence hypothétique de microbes Cassini et de lunes habitables, 'les découvertes sur Encelade n'ont servi qu'à renforcer la sagesse de cette décision', a déclaré Dyches.

La plus grande lune de Saturne, Titan, héberge Caractéristiques géographiques semblables à la Terre , y compris des rivières faites de méthane et d'éthane, ainsi que des nuages ​​et peut-être des volcans. Étant donné que de nombreux scientifiques croient Titan ressemble à la Terre avant la formation de la vie , la destruction de Cassini empêchera également les microbes terrestres de perturber les processus de vie qui peuvent ou déjà s'y produire. Bien que Cassini ait déjà laissé tomber l'atterrisseur Huygens pour explorer la lune, les caractéristiques qu'il a vues ont rendu les chercheurs encore plus désireux de le préserver d'une nouvelle contamination.

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Cette image de l'instrument radar à bord du vaisseau spatial Cassini montre la grande mer d'hydrocarbures nommée Ligeia Mare sur la lune de Saturne, Titan.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell)

La découverte de Cassini selon laquelle les lunes de Saturne avaient le potentiel de produire de la vie a mis en évidence l'importance de la mission et a encore souligné la nécessité pour le vaisseau spatial d'atteindre sa fin dramatique. « En finir avec Cassini de cette façon », a déclaré Dyches, « est la bonne chose à faire scientifiquement, techniquement et éthiquement. »

Visitez demokratija.eu pour une couverture complète du crash de Cassini sur Saturne le vendredi 15 septembre.

Suivez Doris Elin Salazar sur Twitter @salazar_elin .Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook et Google+ . Article original sur Edemokratija.eu .