Pourquoi le Big Mars Rover de la NASA a un laser pour zapper les rochers

Curiosité Mars ChemCam

L'instrument ChemCam de Curiosity peut vaporiser des roches jusqu'à 9 mètres (30 pieds) de distance avec un laser. Trois spectrographes analyseront la composition des bits vaporisés. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/LANL/J.-L. Lacour, CEA)

Lorsque le plus récent rover de la NASA arrivera sur Mars dimanche soir (5 août), il transportera une multitude d'instruments de pointe, y compris le laser à tête de zapping appelé ChemCam.



Le rover Curiosity d'une tonne vise à déterminer si son site d'atterrissage, le cratère Gale de 154 kilomètres de large, peut ou pourrait supporter la vie microbienne. ChemCam jouera un rôle essentiel dans cette quête en permettant au robot roulant d'étudier la composition des roches à distance.

Montée sur la « tête » de Curiosity juste au-dessus des « yeux » de sa caméra, la ChemCam combine un laser puissant avec un télescope et un spectromètre capables d'analyser la lumière émise par les matériaux zappés, déterminant ainsi la chimie des roches martiennes avec une précision sans précédent.

En utilisant une technologie créée au laboratoire national de Los Alamos du département américain de l'Énergie au Nouveau-Mexique, ChemCam concentrera un faisceau de lumière infrarouge sur une cible à partir de son laser de fabrication française, la vaporisant avec plus d'un million de watts d'énergie jusqu'à 23 pieds ( 7 mètres). [ Curiosity Armé de Laser, Caméras (Infographie) ]

Le télescope de ChemCam observera le processus, tandis que son spectromètre - qui est sensible à la lumière de chaque élément du tableau périodique - analysera les émissions du plasma résultant, indiquant aux scientifiques ce qu'il contient.

'ChemCam est conçu pour rechercher des éléments plus légers tels que le carbone, l'azote et l'oxygène, qui sont tous cruciaux pour la vie', a déclaré Roger Wiens de Los Alamos, chercheur principal de ChemCam. «Le système peut fournir une détection immédiate et sans ambiguïté de l'eau provenant du gel ou d'autres sources à la surface, ainsi que du carbone - un élément de base de la vie ainsi qu'un sous-produit possible de la vie. Cela fait de la ChemCam un élément essentiel de la mission de Curiosity.'

Parce que ChemCam utilise un laser, Curiosity peut examiner de nombreuses cibles rapidement, sans avoir à les atteindre. Même assis immobile, le rover pourra prendre jusqu'à une douzaine de mesures par jour, ont déclaré les scientifiques. Et les roches les plus poussiéreuses ne devraient pas poser trop de problème à ChemCam, qui peut éliminer les matériaux de surface meubles en un ou deux coups.

En plus de rechercher les éléments constitutifs de la vie cachés dans les roches, ChemCam servira d'éclaireur pour les futurs explorateurs en aidant à identifier la toxicité potentielle du sol et de la poussière martiens.

Si des astronautes atterrissent sur Mars , ils vont devenir poussiéreux dans le processus - peut-être encore plus qu'ils ne l'ont fait sur la lune. Il est important de savoir si la poussière de Mars contient quelque chose de dangereux comme du plomb ou de l'arsenic, selon les chercheurs.

La technologie de spectroscopie de rupture induite par laser (LIBS) de ChemCam a été utilisée sur Terre pour la surveillance de l'environnement, les études des fonds marins et la détection du cancer. Mais Curiosity va l'amener vers de nouveaux sommets en déployant la technologie à la surface d'une autre planète.

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